Psychisme  Neurobiologie

Combien avons-nous de neurones ?

Patrick Juignet, Psychisme, 2010

On supposait depuis une dizaine d'années qu'il y avait environ 100 milliards de neurones dans l'encéphale humain. Il semblerait que ce soit moins.

L’an passé (2009), une chercheuse brésilienne (Suzana Herculano-Houzel), en utilisant des techniques récentes, a dénombré les neurones et de cellules gliales du cerveau humain Son résultat : environ 86 milliards, pour les neurones et autant pour les cellules gliales.

Citons l'auteur: "These studies also showed that the human brain is not exceptional in its cellular composition, as it was found to contain as many neuronal and non-neuronal cells as would be expected of a primate brain of its size. Additionally, the so-called overdeveloped human cerebral cortex holds only 19% of all brain neurons, a fraction that is similar to that found in other mammals".

Par rapport aux primates, et comparativement à notre taille, nous sommes dans la moyenne et même en dessous, car le calcul comparatif dit que nous devrions avoir 93 milliards de neurones.

Reproduisons un tableau comparatif :

Expected values for a generic rodent and primate brains of 1.5 kg, and values observed for the human brain (Azevedo et al., 2009).
                                                              Rodent brain           Primate brain              Human brain
Brain mass                                                  1500 g                   1500 g                         1508 g
Total number of neurons in brain             12 billion               93 billion                    86 billion
Total number of non-neurons in brain     46 billion               112 billion                  85 billion
Mass, cerebral cortex                                 1154 g                   1412 g                       1233 g
Neurons, cerebral cortex                            2 billion                 25 billion                   16 billion
Relative size of the cerebral cortex          77%                        94%                           82%
Number of neurons in cerebral cortex      17%                         27%                          19%


La question qui surgit alors est : d’où vient la différence quantitative et qualitative sur le plan des performances entre nous et les autres primates, puisque le total des cellules neuronales et des cellules gliales du cerveau (et du cortex en particulier) est relativement moins importante ?

Voila une question intéressante qui fait entrer dans le cadre de l'interrogation sur  la complexité.  Si la différence de capacité ne tient pas au nombre, d'où vient elle ? La réponse probable c'est qu'elle vient de la qualité de l'organisation. Lorsque l'organisation neuronale atteint un seuil critique en complexité et en qualité, on peut supposer qu'une émergence se produit.

L'auteur :
Suzana Herculano-Houzel

Universidade Federal do Rio de Janeiro

Bibliographie :
Herculano-Houzel S., "The human brain in numbers: a linearly scaled-up primate brain", Frontier in human neurosciences, doi : 103389/neuro. 09.031.2009.

Webographie :
http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2776484/pdf/fnhum-03-031.pdf

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